[16] SNET: ISLAS EN LA RED

SNET

Bienvenidas a un nuevo Desarmador. Dicen en el mundo analógico que ha cambiado el calendario, aunque si nos escuchas en el archivo de internet eso quizás no tenga mucho sentido. Si, por el contrario, nos escuchas desde la cercanía de tu radio local, pues... feliz 24 aniversario del alzamiento zapatista, y bienvenidas a un día más en el que desarmar todo lo que nos rodea.

Hoy dialogamos con un par de amigos sobre la realidad cotidiana de la administración de redes comunitarias, continuando en parte la conversación sobre los servidores autogestionados. La popularización de la informática de consumo ha producido que pensemos en términos binarios: o estás desconectada, o estás conectada en la red de las corporaciones. Sin embargo, allá donde existen dos dispositivos conectados, surge una red de comunicación. Hoy nos vamos a un rincón del caribe a conversar sobre una red telemática y callejera en el corazón de La Habana, Cuba.

Soy Akiel, soy desarrollador de software, vivo en cuba, nací en cuba, soy ingeniero, soy blogger también.

Me llamo Kopek, soy cubano, soy ingeniero, me dedico a temas de redes, privacidad, datos y criptografía, y también a machine learning y análisis de datos.

Como decíamos, en los comienzos, internet no era el concepto comercial en que se ha convertido hoy. Internet es fundamentalmente una idea, la idea de que del mismo modo que conectamos dos máquinas con un cable, podemos hacer que la información circule dando saltos de máquina en máquina hasta cualquier rincón del planeta, idealmente, sin miramientos hacia las fronteras de los estados-nación o hacia cualquier otro tipo de discriminación que los gobiernos pretendan imponer. Pero internet surge de la interconexión de redes locales: no podemos hablar de internet sin las redes locales.

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En La Habana, surge SNET nombre derivado de "Street Network", como respuesta a la necesidad de conectividad de una comunidad muy particular, y a partir de ahí la red comienza a crecer y expandirse. A la fecha se divide en nueve comunidades interconectadas y ya ha penetrado en decenas de miles de hogares en un contexto en que el acceso a internet está altamente limitado, no por nada SNET es probablemente la red comunitaria totalmente aislada de internet más grande que existe ahora mismo (Mediciones Iniciales de la SNET).

Akiel: Básicamente el problema en La Habana es que hasta hace poco el acceso a internet era prácticamente imposible, podías acceder a internet mediante la universidad, mediante algunos centros de trabajo, pero el público general no tenía realmente acceso a internet. Además de que incluso todavía hoy los precios son prohibitivos. [SNET] principalmente surgió con la idea de jugar, los muchachos adolescentes, jóvenes, querían jugar, querían tener la experiencia de poder jugar online y así fueron apareciendo distintas redes en distintos lugares sobre todo en la capital, y estas redes eventualmente fueron expandiéndose, fueron comunicándose entre ellas, jamás se llegan a comunicar con redes por ejemplo de entidades del estado, tratan de hacer que sea totalmente comunitario, que no tengan ayuda ni del estado ni de ninguna otra institución. Osea la necesidad básica era la de jugar y la de compartir contenido multimedia pero esto eventualmente fue creciendo hasta que hoy en día por ejemplo además de jugar -que sigue siendo uno de los objetivos principales-, compartimos contenido, tenemos redes sociales, foros, lugares para aprender, lugares para enseñar también como es el caso de Netlab, osea ha crecido bastante y tiene una masa de usuarios grandísima aquí en La Habana, es impresionante.

Kopek: Yo vi crecer por lo menos uno de los pilares... la estructura está compuesta por pilar, nodo y usuario -no voy a entrar en eso ahora-, pero yo crecí en uno de los pilares y lo que ocurrió es que cuando hacíamos una LAN party que íbamos todos a jugar a un lugar era un poco incómodo porque primero todos teníamos ordenadores de escritorio, teníamos que cargar con monitores CRT (osea no teníamos monitores de pantalla plana), torres, teclados, mouse, bocinas y éramos 10 o 20 personas en la sala de una casa, posiblemente estuviéramos molestando, no podíamos hacer el ruido que haríamos normalmente, y era incómodo. Alguien del barrio se hizo de un switch, conseguimos cable de red, conseguimos comenzar a montar la infraestructura, y primero solo fue en mi edificio en mi barrio, luego de eso empezamos, alguien dijo miren nosotros tenemos algo parecido a unas cuadras, vamos a unir las dos redes, no podíamos hacerlo cableado porque eran más de cien metros y se perdía mucha señal, así que decidimos: "bueno vamos a hacerlo inalámbrico", y así eso empezó a crecer de una forma tan orgánica que no creo que nadie viera a donde se dirigía, no creo que nadie se imaginara nunca -al menos yo nunca me lo imaginé- que iba a crecer al nivel que creció, que iba a transcender nada más que jugar, que iban a haber comunidades que se dedican a compartir código, gente que se dedica a subir arte, a subir fotografía, osea un millón de cosas ocurriendo en una red completamente aislada del internet.

Topológicamente, SNET se organiza alrededor de un conjunto central de puntos de conexión, conocidos como pilares, que se conectan entre sí a través de una infraestructura inalámbrica. Cada uno de estos pilares se conecta con nodos dentro de su región, desde donde los administradores locales brindan servicios y soporte técnico a los usuarios del barrio. Un nodo individual puede conectar alrededor de 200 usuarios, mientras que un pilar puede conectar decenas de nodos regionales (Mediciones Iniciales de la SNET).

Cuando una comunidad controla la infraestructura, se hace muy fácil no solo consumir, sino también compartir un contenido que tenemos en nuestra máquina con cualquier persona que esté conectada a esa red. Así es como crece una red de forma orgánica: si alguien piensa que es una buena idea colgar un contenido, solo tiene que dejar una copia en una máquina accesible desde la red. De esta forma también el contenido que circula por esa red refleja los intereses y las necesidades comunicativas de esa comunidad.

Kopek: Tenemos nuestras propias redes sociales, tenemos comunidades para compartir que crean fotografía, tenemos de todo un poco, osea hay páginas en SNET que no te enteras que existen hasta que te enteras que existen y tu dices, ¡ah! pero eso existía. Entonces de todo un poco, es una locura, saber que sitios tu visitas con frecuencia es fácil, saber que existe algún sitio porque alguien te lo comentó es fácil, saber que existe este o aquel tipo de contenido es fácil hasta cierto punto, hasta que no tenías ni idea de que alguien estaba haciendo algo de eso. Entonces un poco complejo definir que es lo que hay en SNET, una sola cosa, porque sería como definir que es lo que hay en el internet.

Akiel: Tenemos de todo, sobre todo hay muchos forums dedicados a muchas cosas. Muchos webchats, y sobre todo muchos lugares donde jugar. Como el objetivo era el de jugar, la red completa ha crecido al rededor de juego.

Partiendo de la libertad de que cada nodo puede poner a disposición de los demás el contenido que le parezca interesante, llegamos a la cuestión de qué contenidos son considerados apropiados. Para abordar este delicado tema recordemos que SNET no tiene una autoridad central, sino que se gestiona de forma cooperativa por cientos de administradores que operan en su mayoría desde sus casas, utilizando hardware de segunda mano o reciclado. Recordemos también que las comunidades, como esta red en particular, no existen en un vacío, sino que se encuentran en medio de otros sistemas regulatorios y legales. Hemos comentado muchas veces que la respuesta al control de la información por parte de los monopolios pasa por la autorregulación comunitaria. La autorregulación no es perfecta, ni tampoco es una garantía de absoluta libertad. La autorregulación simplemente refleja el consenso colectivo en un momento particular, y los mecanismos que tiene la comunidad para resolver posibles conflictos. En el caso de SNET, existen reglas autoimpuestas respecto al uso aceptable de la red, que se materializan en un código no solamente técnico, acerca de que protocolos comunes se usan para permitir la interconexión, sino también acerca de que protocolos humanos definen lo que es aceptado y lo que no.

Akiel: Ahora mismo también la red cae en una especie de vacío legal, no es realmente legal tener este tipo de comunicaciones sobre todo porque estamos usando equipamiento inalámbrico, que no es precisamente legal importarlo, y entonces este tipo de reglas es lo que diría yo, mantiene al margen del asedio, del ataque a la red. Por ejemplo está terminantemente prohibido compartir pornografía, la pornografía es ilegal en Cuba, no se puede distribuir. Está terminantemente prohibido entablar debates sobre política, religión, estas son las más fundamentales, porque cuando en un medio tan frágil incurres es uno de estos temas que son clichés, o que son delito, estás condenando al medio de comunicación también, y es por eso -porque todos queremos seguir compartiendo- que la mayoría de las personas hacen el trabajo de auto-censurarse cuando es lo correcto: restringes un poco la libertad que tienes de expresarte en el medio para mantener el medio de comunicación.

Kopek: Muchas veces por ejemplo una cosa que se regula son los horarios de copia de archivos, y muchas de estas regulaciones surgen por un problema técnico, porque por ejemplo durante el día muchas personas están jugando, y si te pones a copiar archivos a la misma vez que se está jugando ya se sobrecarga la red y no se puede hacer ni lo uno ni lo otro. Osea se acaba llegando a consensos a nivel local, por ejemplo en redes cableadas no vas a tener esa restricción porque para una copia local dentro de una red cableada no tiene sentido que tengas esa restricción, pero cuando te vas sobre una conexión inalámbrica, ya tienes que medirte un poco más con lo que estás haciendo. Osea muchas veces esto sale a partir del consenso de la misma comunidad que decide "queremos poder hacer esto y esto" y bueno, vamos a organizarnos porque por desgracia a la vez todo no puede ser, o esto no podemos hacerlo porque infringe con tal ley del país. Osea acabas autogestionándote para obtener un mejor funcionamiento en un final, que es básicamente lo que ocurre.

Una de las sutilezas de las redes digitales es poder distinguir entre lo público y lo privado. La infraestructura como tal es un bien mancomunado; en la capa de contenidos, distinguir entre lo público y lo privado, lo secreto y lo visible, depende más bien de usar las herramientas adecuadas, como el cifrado, y de otras consideraciones de seguridad. La autorregulación, en principio, afecta a la capa visible, y qué es visible o no para quien depende de la seguridad de la red. La supervivencia de la red, su interconexión, también depende de mantener la configuración correcta y la seguridad en sus nodos.

Kopek: Mantener la red es un trabajo largo, a ver ya yo no tengo capacidad de administración de ningún pilar, ya yo estoy un poco más ocupado en otras tareas, en otras cosas, pero sí hubo un tiempo que a mí, a las 4 de la mañana muy normal que me llamaran a mi casa "macho, que se nos cayó un nodo" "bien, ¿porque me llamas?" "no, que no teníamos el número de más nadie" "ajá, bien". Entonces es un trabajo que muchas veces tienes tu tiempo libre dedicado completo al mantenimiento o a x tarea... pero que a ver, a veces uno lo hace porque no hay más nadie en ese momento o te conocen a tí personalmente y lo haces como un favor, lo haces por ayudar, lo haces porque quieres, lo haces para poder después burlarte de la gente y decirles "no fueron capaces de arreglar su mierda", es un poco todo así.

El objetivo de un proyecto de infraestructura como este es asegurar que las conexiones sigan existiendo, de ahí la importancia de la descentralización. La naturaleza distribuida de SNET fue evolucionando a medida que la red fue creciendo. Hoy en día, es lo suficientemente grande como para que existan varias subcomunidades en paralelo, con diferentes visiones y usos de la tecnología. Esto hace que sea difícil implementar cambios coordinados y explica en parte por qué las mejoras en la seguridad de la red fueron implementadas de manera más bien inconsistente y lenta (Mediciones Iniciales de la SNET).

Akiel: Realmente ahora mismo yo diría que en el sentido de seguridad la red no es buena, ahora mismo haces un scan buscando únicamente por ejemplo equipamiento de Ubiquiti que tenga el usuario y contraseña por defecto que trae del fabricante, y es muy probable que en la red encuentres al menos diez, y eso es preocupante. Por ejemplo dentro de Netlab nosotros hemos estado tratando de concientizar a las personas para que se protejan un poco, y hasta cierto punto yo diría que hemos mejorado algo, pero hay debates por ejemplo el del cifrado que no hemos logrado ganarlo todavía.

Kopek: El problema con el cifrado no es un problema de que no queramos usarlo, es un problema que a nivel de país está altamente regulado, pero más que eso, en la red los que saben como revisar un exploit o saben como poder joder un poco, normalmente entienden que no [deberían hacerlo] -a mi parecer- porque para mí sería muy fácil llegar a la casa un poco encabronados y empezar a desconectar secciones enteras que no iba a ser tan difícil tampoco, pero sin embargo no lo hacemos porque no hay interés en hacerlo, o por lo menos tengo interés en todo lo opuesto, en mejorar la conectividad en las regiones, y me parece que eso es una cosa que impera en la comunidad, por lo menos en la parte de los que tenemos las capacidades técnicas para hacer las cosas, el sentido de mejorar la red, no de estropearla.

Estas dificultades en gran medida son consecuencia de la preferencia de la comunidad por la distribución. La infraestructura y la toma de decisiones descentralizadas son fundamentales para preservar la resiliencia de la red. Sin embargo, a pesar de que la seguridad de SNET es relativamente pobre, detrás existe una comunidad unida, lo que hace que pocas veces estas vulnerabilidades se exploten para dañar a los usuarios (Mediciones Iniciales de la SNET).

Kopek: La comunidad muchas veces cuando existe un problema de estos de que alguien trata de exponer a otra persona, o actúa como un cáncer, se hace lo que se hace con todos los cánceres, se remueve a esa persona lo más pronto posible de esa comunidad, porque no eres alguien que esté tratando de mejorar las cosas, no eres alguien se sencillamente está usando la red, eres alguien que estás tratando de joder a todos los que están usando la red, y eso no es un funcionamiento racional, y no es algo que tu quieras tener dentro de una comunidad, alguien que es destructivo hacia la misma comunidad.

Atender la cuestión económica y logística también es un reto permanente, ya que no hay una entidad central que asegure la existencia de la red. Aquí de nuevo, la autorregulación de los nodos impone unos costes de conexión ¿cómo se gestiona esto en SNET?.

Akiel: La mayor parte del trabajo es voluntario, también cuba es un país difícil con las cosas de las tormentas tropicales, el equipamiento de Ubiquiti en una vara es un pararrayos perfecto, y además como es tan difícil importar equipamiento inalámbrico, por ahí imagínate que está al 150% de su precio. También se hace un trabajo de aporte monetario mensual, cada persona debe aportar a su nodo el valor de 1 CUC por mes para poder cubrir este tipo de accidentes, osea se rompe un equipo y yo no quiero estar desconectado hasta que logremos ahorrar para poder reemplazarlo pues bueno ya ahí tenemos un fondo para poder cuidarnos, para poder reemplazar y poder estar conectados todo el tiempo.

Kopek: Tuvimos un tiempo que sacamos cuentas y teníamos dinero para cubrir los equipos en caso de que se rompieran todos de un viaje, y dijimos, miren no hay necesidad ahora, estamos cubiertos en caso de que pase algo, y el excedente los vamos a emplear en mejorar los ordenadores que tenemos para servidores. Osea que fue una cosa que dijimos no es algo que esté escrito en piedra todos los meses 1 CUC, si se toma la decisión en consenso de que miren, tenemos suficiente

Akiel: En algunos pilares si que está escrito en piedra, en mi nodo por ejemplo si no aportas eres una persona tóxica y te vamos a tener conectado hasta nuestro nodo, pero no vas a salir al resto de la red, porque no estás siendo completamente útil.

Kopek: El tema está en que eso entra ya en la autoregulación de cada quien. Ya eso entra en como se comporte la comunidad hacia ella misma. Ya eso queda a decisión de las personas que estén en control de cada pequeño trozo de la comunidad y que cada quien decida lo que crea que es mejor para su pequeño grupo.

Las redes comunitarias muchas veces se solapan con comunidades de aprendizaje. La red no es solo una red de máquinas conectadas, sino que muchas veces es una red de personas que comparten conocimientos técnicos, entablan amistad y aprenden juntas a dominar la tecnología.

Kopek: Yo lo veo como un tema de que el exponerte a una tecnología que no habías visto antes, de cierta forma te obliga a aprender, esa tecnología y alguna de las cosas en las que se basa. Osea es un poco loco que al final la gente en la red no solo entra para consumir contenido, sino que muchas veces transciende en amistad, por ejemplo tenemos amigos que se han casado con sus parejas que han conocido en SNET, osea que es todo un poco marciano al final.

Akiel: Es un proceso de alfabetización tecnológica. Ahora hace poco tuvimos la iniciativa un grupo de personas de montar un tracker de BitTorrent y hace poco empezamos a hacer un experimento a ver si de verdad teníamos la capacidad de soportar el tráfico porque BitTorrent va a generar una buena cantidad de tráfico y tuvimos que alfabetizar a las personas para que aprendieran a usar los clientes de BitTorrent, para que aprendieran a configurarlo para que no copien fuera del horario de copia, que es muy necesario, porque sino entonces nadie puede trabajar con la red el resto del tiempo.

Netlab es una subcomunidad muy activa dentro de la comunidad de SNET que ha crecido bastante los últimos años. Entre otras cosas se centra en el desarrollo de herramientas de código abierto, por ejemplo el primer motor de búsqueda personalizado para SNET, bautizado como Carola.

Akiel: Uno de los objetivos que tenemos en Netlab al menos es enseñar a los más jóvenes a usar linux, a usar doger, a picar código, a programar, hay muchos muchachos de entre digamos 12 y 18 años que están aprendiendo a programar por su cuenta, que están trabajando bastante y que me llenan el chat de preguntas sobre Android, Python, es bastante lindo ver como estudian, porque incluso la mayoría de ellos ni siquiera está estudiando realmente informática, están aprendiendo a programar porque es entretenido, divertido. Muchos sitios incluso de los que hay hoy en la red, han aprendido a montarlos, aunque sea por ejemplo hay muchos sitios que están hechos con WordPress, pero antes no sabías como montar WordPress, y tuviste que estudiar, tuviste que forzarte un poco y hacerlo.

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Hasta aquí ha dado el programa de hoy. Hemos conversado sobre la Street Network cubana, una experiencia de red local que nos da una perspectiva única sobre cómo podría haber sido internet si se hubiera construido bajo diferentes circunstancias. También nos brinda la oportunidad de aprender cómo abordar algunos problemas técnicos y sociales que son comunes a la gestión de redes comunitarias (Mediciones Iniciales de la SNET).

Hemos visto que incluso frente a desafíos importantes, SNET sigue adelante. Al día de hoy acoge a un significativo número de subcomunidades, y provee información y servicios en línea a los residentes de La Habana, un lugar donde la mayoría las personas tiene poco o ningún acceso a internet.

SNET, como otros ejemplos de redes comunitarias, no es perfecta, tiene aspectos criticables, pero se autoregula y es mejor que no contar con ninguna red. Más importante aún, nos muestra cómo es que la gente se puede organizar para conectarse a una red en la que compartir contenidos, mostrando un modelo mucho más horizontal que las empresas estatales o transnacionales que venden la conectividad como producto. Esperamos que les haya resultado tan interesante como a nosotras.

Les esperamos el mes que viene con un nuevo Desarmador.

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